To support the Egypt Centre, please click the button below

Monday, 20 September 2021

F. G. Hilton Price: the formation, disposal, and virtual reformation of his Egyptian collections

Last week, the Egypt Centre celebrated fifty years since part of the Wellcome collection arrived in Swansea in 1971 with a very successful Zoom conference (a review of the conference in next week’s blog). At the end of the event, the Hilton Price Virtual Collection was launched by Tom Hardwick, Sam Powell, and I (fig. 1). In June 2021, the Egypt Centrewho hold several objects originating from the Hilton Price collectionbegan work with Abaset Collections Ltd to create this project. The catalogue, while still a work in progress, presents over 5200 objects, which were dispersed widely following the sale of the collection in 1911. The aim of this project is to virtually reunite the collection, present new information on the objects, and make it easier for museums to identify Hilton Price objects in their own collections. As with any project like this, cooperation is essential. We are therefore calling upon museums, researchers, and others to get in touch with us if you are aware of the current location of any Hilton Price objects. The Hilton Price Virtual Collection is available via the following link: https://hiltonprice.abasetcollections.com/


Fig. 1: The Hilton Price Virtual Collection


The following blog post on the history of Hilton Price and his collection has been written by Tom Hardwick.

Frederick George Hilton Price was born in London, 20 August 1842, son of Frederick Price and Louisa Timpson. ‘Hilton’ was one of his forenames but seems to have been promoted to become a part of his surname, practically if not legally, early in his adult life (fig. 2). Frederick Price was a banker who eventually became partner in the London private bank Child & Co., and Hilton Price joined him at Child’s soon after leaving school.


Fig. 2: Frederick George Hilton Price (https://www.natwestgroup.com/heritage/people/frederick-george-hilton-price.html)


By 1887 Hilton Price was a well-to-do man, married with two children, established in succession to his father as a partner in Child’s (he would become senior acting partner in 1901), and a founding member of the Institute of Bankers. Prosperity allowed him to pursue his antiquarian interests. He carried out excavations in the UK and formed collections of Egyptian and British objects, many of which he researched and published himself (fig. 3). He also brought his managerial abilities to bear on the antiquarian world: he served on the committees of the Anthropological Institute, the Society of Biblical Archaeology (joined 1878, member of council 1881, Vice-President 1901), the Geological Society, the Egypt Exploration Fund (becoming President in 1905), Flinders Petrie’s Egyptian Research Account (from 1894), and the Society of Antiquaries (becoming Director in 1894).


Fig. 3: Hilton Price’s bookplate from the manuscript catalogue


‘The adoption of the Overland Route to India via Egypt, and the opening of the Suez Canal in 1869, have drawn the attention of the civilized world to Egypt to a remarkable degree,’ Hilton Price stated in the preface to the first printed volume of his catalogue. The last third of the nineteenth century saw an explosion of financial and political interest in Egypt, effectively stemming from Mohamed Ali’s modernization of the country and his heirs’ construction of the Suez Canal. The assumption of Franco-British control over Egyptian finances in 1876, and the invitation of British armed forces to quash a rebellion in 1882, led to the so-called ‘veiled protectorate’, which further encouraged British investment in Egypt. Ancient Egyptian objects were part of this. Not only did emboldened tourists acquire objects through a legal (and semi-legal) market for antiquities, but foreign residents—soldiers, diplomats, priests, doctors, businessmen—also collected souvenirs of their new home. Foreign excavators, notably in Britain the Egypt Exploration Fund and Flinders Petrie’s various combines, benefited from generous official divisions of their finds, which were then passed on to sponsoring institutions and individuals.

It was in this milieu that Hilton Price formed his Egyptian collection, with surviving documentation showing that he was already a seasoned collector by the early 1880s. He regularly exhibited Egyptian objects from his collection for discussion and ‘publication’ at the Society of Biblical Archaeology, and was a committee member of, and significant lender to, the 1895 Exhibition of the Art of Ancient Egypt organized by the Burlington Fine Arts Club. He funded Petrie’s work from the 1880s, and later John Garstang’s excavations at Abydos and Beni Hasan. He set up and hosted a hieroglyphic reading group later tutored by Wallis Budge, and organized subscriptions to defray the cost of turning Budge’s transcriptions into a book for the public. Hilton Price also speculated with his collections, regularly consigning antiquities for sale at Sotheby’s, the leading British auction house for antiquities, as part of a continual process of expanding and upgrading his collection.

Hilton Price’s non-Egyptian collections and publications have, naturally, received little attention from Egyptologists, but are likely to have been just as—if not more—significant to him as his Egyptian collections. His horological collection was important enough for him to have lent it to the Victoria and Albert Museum, and it was sold en bloc after his death for £5,000 to the American collector J. P. Morgan (whose son donated it to the Metropolitan Museum); a significant part of his British collections was purchased and donated to form the nucleus of the London Museum, which opened in 1912, later becoming part of the Museum of London; other objects, including his collection of spoons, were sold at Sotheby’s between 1909–11, while his coins were sold at two sales in 1909 and 1910.

Hilton Price wrote and published two lavish catalogues of his Egyptian collection in 1897 and 1908 (fig. 4), which describe, and in many cases illustrate, 5027 numbered objects or groups of objects (including objects with a, b, c etc suffixes, this rises to 5288 objects, with scope for further expansion among entries for ‘a lot’ of objects). These numbers were written or printed on adhesive labels that Hilton Price fixed to the objects. Long out of copyright and now available online, the two printed catalogues are the backbone of this database.


Fig. 4: Frontispiece from volume 1 of the manuscript catalogue


The printed catalogues were not, however, Hilton Price’s first venture at cataloguing his collection. Four bound volumes in the possession of one of Hilton Price’s descendants contain manuscript entries for many of the objects in Volume 1 of his published catalogue. These entries were not copied verbatim by the printers: they use a different classification system to, and illustrate many more objects than the published catalogue, and often provide information on the origins of objects not included in a catalogue for public consumption (fig. 5). The manuscript catalogues have recently been digitized and transcribed at Swansea University, and data from them are being included in this database, linked where possible to objects in the published catalogue.


Fig. 5: Comparison of the printed catalogue (left) and unpublished manuscript (right). A114 = 2438 and A115 = 2440


At Hilton Price’s death in March 1909, his will entrusted his collections to his executor Charles Hercules Read (1857–1929), President of the Society of Antiquaries and Keeper at the British Museum. Read was commanded as trustee to sell all ‘things in the nature of curios of which I shall at my death have a collection’ and to invest the proceeds and disperse them to his heirs. Henry Solomon Wellcome (1853–1936), pharmaceutical magnate and avid collector of ‘medical’ objects, enquired about the Egyptian collection in June 1909, but received no reply from Read. The Egyptian collection was finally sold at Sotheby’s in London over eight days in summer 1911 (fig. 6).


Fig. 6: Auction catalogue cover page

Hilton Price’s 5089 numbered objects (published up to 5027, the others acquired afterwards) formed the largest group of Egyptian antiquities to come on the British market in living memory, and they fetched a respectable £12,039/18/6 – the equivalent of somewhere between £1,200,000 and £11,500,000 today, depending on the metrics used. The text of the sale catalogue naturally drew on the published catalogues, but perforce did not include as much information, and listed and grouped objects in different combinations—groupings made not to inform, to but rather to sell well. Just under 40% of the objects had their published catalogue numbers listed in their descriptions in the auction catalogue. A concordance of object numbers to the auction numbers was compiled and published by Charles Cornell Van Siclen III in 1985. In order to help viewers at the sale, and packers afterwards, many objects were given labels with the lot number on, to join Hilton Price’s own numbered labels (fig. 7).


Fig. 7: Object with Hilton Price number (3335) and auction number (746/4) – National Museums Liverpool: World Museum 1973.4.464 (https://www.liverpoolmuseums.org.uk/artifact/amphora-10)


Wellcome was one of 71 purchasers at the sale, according to annotated copies of the auction catalogue—although Wellcome did not bid in person for his embryonic Historical Medical Museum (HMM) but entrusted the bidding to his assistant Henry Charles Bourne (1858–1936). Wellcome/Bourne acquired 81 lots containing at least 641 objects for £282/4/- or, 5.3% of the lots containing 10.9% of the objects for 2.3% of the total cost. Wellcome ended up as the largest purchaser of objects at the sale by a considerable margin, and commissioned a 73-page handwritten Inventory of Objects purchased at The Hilton Price Sale. Sothebys, July 12-July 21 1911, now in the Wellcome Collection archives (WA/HMM/CM/Sal/20/292). This was undertaken by the Assyriologist William St. Chad Boscawen (1855–1913), who was tasked by Wellcome to catalogue the Egyptian antiquities. Boscawen gave objects a new number, prefixed HP, and referenced the auction lot number and (where known, whether from the auction catalogue or the objects themselves) Hilton Price’s collection number. The list may even have been checked over by Wellcome himself, as his initials HSW accompany many of the objects. Objects and inventory were connected by affixing round plain white paper labels, containing the HP number handwritten in black ink, to the object (fig. 8).


Fig. 8: Object with auction number (736/7) and Wellcome inventory number (HP530) – Liverpool World Museum 1973.1.420 (https://www.liverpoolmuseums.org.uk/artifact/bottle-18)


Private collectors stocked up at the Hilton Price sale. The Rev. William MacGregor (1848–1937), a near contemporary of Hilton Price, commissioned the London dealer Spink to purchase a number of pieces: these would be sold again at the even larger and more successful auction of his collection in 1922. Lord Carnarvon’s purchases at the sale, made through the London dealer Feuardent, would pass to the Metropolitan Museum in New York in 1926 (fig. 9).


Fig. 9: Gaming piece (Hilton Price 2958), which is now in the Metropolitan Museum of Art – MMA 26.7.1452 (https://www.metmuseum.org/art/collection/search/547625)

 

William Randolph Hearst (1863–1951) spent over £1,000 on 108 lots through the dealer William Permain, while the British collectors Joseph John Acworth (1853–1927) and Edwin Sydney Hartland (1848–1927) bought in their own names. The largest purchasers by number of lots and objects, however, were dealers, such as S. G. Fenton, G. F. Lawrence, and Robert de Rustafjaell (1859–1943) from London, Kalebjian Frères from Paris, and Ralph Huntington Blanchard (1875–1936) from Cairo—a reminder of the global nature of the trade in Egyptian antiquities.

Wellcome acquired many more Hilton Price objects after the sale, both from dealers and sales of collections formed after 1911. The Hilton Price connection was sometimes noted when the objects were catalogued in the Welcome Historical Medical Museum (WHMM), or can be reconstructed from the survival of a Hilton Price collection label or sale lot label on the object itself (fig. 10).


Fig. 10: Terracotta frog (Hilton Price 3580), which was purchased by Wellcome in 1931 – Egypt Centre W219 (https://egyptcentre.abasetcollections.com/Objects/Details/1024)


Wellcome died in 1936 and his vision for his sprawling collections (of which the roughly 20,000 Egyptian objects formed a small percentage) died with him. The trustees of the Wellcome Foundation decided to dispose of what they considered the less relevant parts of his collections, a process that took nearly fifty years. Museums around Britain received donations of Egyptian material; most significantly in the case of Swansea University, where the donation transformed the University’s collection and study of Egyptology. Recent work on the Egypt Centre’s collection has focused on the histories of objects, and many Hilton Price objects have been re-identified in the Egypt Centre and elsewhere.

There is clearly no shortage of information about Hilton Price’s Egyptian objects. The Hilton Price Virtual Collection, combining manuscript catalogues, printed catalogues, sale catalogue, Wellcome list, and object labels, should allow many hitherto anonymous objects to be identified as having belonged to Hilton Price, and their paths from Egypt to their current locations mapped out in considerable detail.

Further reading:

Bierbrier, Morris L. 2019. Who was who in Egyptology, 5th revised ed. London: Egypt Exploration Society. p. 376

Hardwick, Tom. ‘Many marks of many hands’ (article on Hilton Price’s manuscript catalogue, in press; source of this introduction).

Larson, Frances 2009. An infinity of things: how Sir Henry Wellcome collected the world. Oxford: Oxford University Press.

Oxford Dictionary of National Biography entry on Hilton Price: https://doi.org/10.1093/
ref:odnb/35609

Hilton Price the banker: https://www.natwestgroup.com/heritage/people/frederick-george-hilton-price.html 

Monday, 13 September 2021

More Than Just a Load of Old Dice

This past week I decided to photograph a collection of fourteen dice, which are currently displayed in the games case in the House of Life (fig. 1). Like modern dice, most are six-sided and cubed. Cubic dice have been in use in the Near East since the third millennium BC, with different systems used at different times for distributing the pips. In Egypt, examples dating to the New Kingdom are reported as isolated finds at Amarna, Lisht, and Deir el-Bahari. The numbering of the opposite sides (1-6, 2-5, 3-4), each adding up to seven, comes into more general use only later. During the Graeco-Roman Period, cubic dice became more common and gradually replaced throwing sticks and knucklebones for use with board games. Numerous examples have been found at Naukratis.

Fig. 1: Egypt Centre dice


W508–W515 is a group of eight dice that are listed in the Egypt Centre catalogue as coming from the collection the Reverend William MacGregor (1842–1937), which were sold at auction in 1922. These dice are listed in the auction catalogue (lot 671) as “five Ivory Dice, four of cubicle form, the other half cubicle; another, in granite, well worn at the edges; one in steatite; and one in pale green faience.” Unfortunately, there are no details as to the provenance or dating of the objects. When they came to Swansea in 1971, they were accompanied by a Wellcome object card (A15598), which provided a brief description for each item, sometimes with MacGregor’s own numbering system noted (fig. 2). Since stickers with these numbers are still on some of the dice, this is particularly useful as it has allowed us to pair up each of the items in Swansea with those listed on the flimsy slip.


Fig. 2: Wellcome flimsy slip A15598


As noted in the auction catalogue, four of the dice are in bone/ivory of cubic form (W508, W509, W513, W515). The pips on the first three of these show a dot-in-circle motif, which recalls designs presumed to be of magical significance. This is possibly an abstract eye to ward off the evil-eye, which serve an apotropaic function. Easily reproduced with a tool and visible in many cultures and times, this symbol may have lost its meaning, and become simply a decorative pattern, or may have one that we have not yet discovered (fig. 3). The fourth (W515) is very similar to our own dice in which the pips have a solid black fill. W510 is also made of bone, but is half cubic in form. This die is particularly well worn with the pips (dot-in-circle motif) only just visible on the long sides.


Fig. 3: W513


The three remaining dice from the MacGregor sale are made of faience (W511), stone (W512), and steatite (W514). The faience die is circular in shape with pips taking the form of the dot-in-circle motif. The stone die is the largest of all the dice in the Egypt Centre collection, with the dot-in-circle pips and worn corners showing signs of heavy use. At the opposite side of the scale in terms is size is the steatite die, which is one of the smallest in the collection. Yet it is also one of the most interesting in terms of production, with traces of an orange pigment present in the dot-in-circle pips (fig. 4). The composition of this fill is currently unknown, but it is something that could potentially be researched in the future using modern scientific techniques.


Fig. 4: Orange pigment in W514


Five other dice (W516–W519, W521) can be traced back to the collection of Frederick George Hilton Price (1842–1909), who formed one of the largest private collections of Egyptian antiquities ever assembled, which was sold at auction in 1911. Yet it wasn’t until 1931 that the dice—along with one other not in the Egypt Centre collection—were purchased by Henry Wellcome. W516 is a mosaic glass die, which is dark blue with yellow and red pips (fig 5). The number on the object (4085) relates to Hilton Price’s own numbering system, with the object being published by the collector in the second of his two catalogues in 1908. This die is identical to one in the Rijksmuseum van Oudheden, Leiden, which is dated to the first century.


Fig. 5: W516


W517 is a rectangular die with only the long sides numbered (1, 2, 5, 6). On one of the short sides, F.480 has been written in black ink. This represents the old numbering system used by Hilton Price when cataloguing his collection in four unpublished manuscripts compiled in 1894. This was later replaced in 1896 by a sequential numbering system (2978 for this object) when Hilton Price published the first of his catalogues. However, the unpublished manuscripts often include additional information and images of the objects not found in the two published catalogues (fig. 6). Hilton Price dated this rectangular die to the Roman Period, noting that it came from Maṣr ‘Atîḳa, which was used by Europeans to refer to Old Cairo (Fustat). The three remaining dice from the Hilton Price collection are made of bone (W518), steatite (W519), and stone (W521). A further example in the Egypt Centre (EC1483) is made of lead. Although lead dice are attested in Egypt, the provenance and collection history of EC1483 is completely unknown at present.


Fig. 6: W517 in the Hilton Price unpublished manuscript


While these objects might seem small and mundane, they are items that people today can closely relate to. I often wonder who would have used these dice and in what context. Photographing them up close also helped me to appreciate how they were produced, particularly with the bone examples showing scratch marks of the craftsman who made them (fig. 7).


Fig. 7: W508 displaying extensive cut marks


Postscript: While writing this blog over the weekend, I came across an image of a cylindrical box identified as a throwing cup (12.181.259a, b) by the Metropolitan Museum of Art, New York. This immediately reminded me of a similar object in the Egypt Centre collection (EC1448) for which we had no photo on file. So, the first thing on Monday morning, I checked on the object in the store and the similarities are very striking (fig. 8)! The surface interior appears to have heavy denting, perhaps as a result of shaking the dice. This item comes from the 1906 auction of Robert de Rustafjaell (1859–1943), with writing on the underside suggesting that it comes from Akhmim. 


Fig. 8: Possible throwing cup (EC1448)


Monday, 6 September 2021

Forthcoming Egypt Centre Courses

Over the past year, the Egypt Centre has organised eight successful short courses via Zoom. This new platform allowed us to attract a larger and more international audience. These courses have been attended by over 1000 participants, which is much more than what would have been possible had they taken place at Swansea. Sessions take place on Sunday evenings and are repeated live on Wednesday mornings. Additionally, recordings of the sessions are made available to students via our online catalogue. Thus, the courses are accessible to participants wherever they are in the world, regardless of time differences or other commitments! In the coming weeks, two ten-week courses will commence, which this blog post outlining the details.


A History of Egypt through the Egypt Centre Collection

With spectacular monuments such as the pyramids and sphinx, and a view of the afterlife that produced thousands of mummies, myths, and artefacts, ancient Egypt has fascinated everyone from Napoleon Bonaparte to school children around the world. Pharaonic history spanned more than 3,000 years and included famous figures such as Tutankhamun, Ramesses the Great, and Cleopatra. This course presents a brief history of ancient Egypt through the artefacts housed in the Egypt Centre collection. Each session will include a one hour overview of the period followed by a one hour presentation of the objects from that era in the museum’s collection, many of which are not on public display. This is taught by Dr Ken Griffin and moderated by Sam Powell.

Fig. 1: Soldier stela dating to the First Intermediate Period (W1366)


When

In order to be as accessible as possible, this course will be run twice, with sessions taking place via Zoom:

- Sunday evenings 6–8pm (UK time) - Starting Sunday 26th September

- Wednesday mornings 10am–noon (UK time) - Starting Wednesday 29th September

By purchasing a ticket for this event, you can attend either the Sunday or Wednesday session, or both, depending on your schedule. A week before the course starts, you will be emailed the Zoom link, which can be used for both sessions. Therefore, participants will have the option of attending either day, or both!

 

Schedule

Week 1: The Predynastic & Early Dynastic Periods

Week 2: The Old Kingdom

Week 3: The First Intermediate Period

Week 4: The Middle Kingdom

Week 5: The Second Intermediate Period

Week 6: The New Kingdom

Week 7: The Amarna Period

Week 8: The Third Intermediate Period

Week 9: The Late Period

Week 10: The Graeco-Roman Period

 

Cost

This course costs £70, with fees going directly to supporting the Egypt Centre. In particular, the funds will be used to purchase a new writing case for the House of Life gallery. Additionally, participants have the option of adding an extra donation if they wish. Donations, of course, are greatly appreciated! Once you have booked, you will automatically receive a confirmation email from Eventbrite. If you haven’t received anything within 24 hours, please contact Ken at k.griffin@swansea.ac.uk

To book on this course, please use the following link: https://www.eventbrite.co.uk/e/a-history-of-egypt-through-the-egypt-centre-collection-tickets-167757008729?aff=ebdsoporgprofile

 

Explore with Me: Textiles and Ancient Egypt

Ancient Egyptian textiles appear in museums all across the world, from mummy wrappings to diaphanous flowing white robes and even colourful early medieval garments, but how much do we really know about them? This 10-week Zoom course will allow us to look closer at the methods and practices used to create pieces like those we can see in the Egypt Centre and other museum collections. We will experiment with the possibility of dyeing linen and explore the effectiveness of plant dyes, learn how flax was harvested, how ancient looms were set up, and even make thread without spinning. You are welcome to take part in the experiments with me as we investigate together each week, or watch and discover what we learn as the results come in. I don’t promise to give you all the answers, but rather this is an invitation for you to explore with me. These sessions will be designed to be suitable for everyone no matter your level of experience with textiles or knowledge of ancient Egypt. Although I will be aiming these sessions at adults, children are welcome to attend if supervised. This course is taught by Dr Carolyn Graves Brown (Egypt Centre Curator).

Fig. 2: Weavers in the tomb of Khnumhotep II at Beni Hasan (https://www.metmuseum.org/art/collection/search/548575)


Basic course details:

- Free 10-week interactive zoom course

- 3–5pm every Thursday for 10 weeks, starting Thursday 23rd September 

Upon booking, you will receive an automated email from Eventbrite with further details, including the Zoom link. If you haven’t received confirmation within 24-hours please contact Carolyn Graves-Brown at c.a.graves-brown@swansea.ac.uk

To book on this course, please use the following link: https://www.eventbrite.co.uk/e/explore-with-me-textiles-and-ancient-egypt-tickets-167713891765?aff=ebdsoporgprofile 


Of course, don't forget that our fiftieth anniversay conference starts in less than two weeks, with free tickets availavle here: https://www.eventbrite.co.uk/e/fifty-years-of-the-wellcome-collection-at-swansea-and-beyond-tickets-163698104437?aff=ebdsoporgprofile

Monday, 30 August 2021

مدونة عن الآلهه و الإلهات في مصر القديمة

The blog post for this week has been written by Noura Seada, who has always been passionate about ancient Egyptian History. Ever since she was a little girl, Noura remembers collecting a lot of Pharaonic souvenirs to build up her own museum collection and imagined being a tour guide and describing them to tourists. At that early stage, Noura knew very well that this is what she wanted to be, so she did an undergraduate degree in Tourism Guidance and is now perusing post-graduate studies. Her main areas of interest are religion, animals, and disabled people in ancient Egypt. Noura is a previous contributor to this blog, writing our first ever Arabic entry.

 

كانت الديانة المصرية القديمة زاخرة بالعديد من الآلهه، البعض منها مألوف والأخر لم نسمع عنه من قبل. خلال هذه الدورة قام البروفسور كن جرفن بأستعراض ما يزيد عن مائتي إله وإلهه في الحضارة المصرية القديمة وذلك خلال خمسة أسابيع بمعدل محاضرة أسبوعيا. قبل البدء بالحديث عن الديانة المصرية القديمة قام البروفيسور كن بالإشارة للإلهه "أباست" والتي أطلق أسمها على الكتالوج الألكتروني لمركز مصر. ظهرت هذه الإلهه مرتين فقط داخل مقبرة بالواحات البحرية غرب مصر. لم يسمع الكثيرين منا عن هذه الإلهه من قبل والتي لعبت دور ابنه رع وكانت تتميز بأنها الوحيدة التي يعلو راسها قنفذ.

 

بدأ البروفسور كن جرفن حديثه بأنه لا يوجد عدد محدد للآلهه المصرية والتي يستحيل حصرها ولكن يقدر عددها لحوالي ١٢٠٠ إله وإلهه. كان كلا منهم يحمل العديد من الألقاب والتي يصل عددها ل ١٠٠,٠٠٠ لقب والتي تبرز دور وصفات الآلهه المصرية، فعلي سبيل المثال يحمل الإله "رع" وحده ما يقارب من ٧٥ لقب. هناك من يعتقد أن المصريين القدماء عبدوا الحيوانات وهذا إعتقاد خاطئ فلقد عبد المصريين القدماء الصفات والقدرات المميزة في هذه الحيوانات. فلقد عُبدت الإلهه حتحور في هيئة بقرة لما تمتلكه من صفات العطاء والأمومة لدورها الملموس في رعاية الأطفال وتزويدهم باللبن. كما عُبدت سخمت، إلهه الصيد والحرب في هيئة لبؤة لمهارتها في الصيد والقتال مما يثبت أن المصريين عبدوا القدرة المميزة داخل الحيوان وليس الحيوان نفسه.

 

شكل.١ الملكة نفرتاري تُقدم القرابين للإلهه حتحور

كما أحتوت الديانة المصرية القديمة على العديد من الأساطير والقصص التي تروي الخلق وولادة الآلهه علي يد الإله الخالق "أتوم". علي عكس العديد من الديانات الأخري، كانت الآلهه المصرية تموت أو تُقتل، فهناك كلا من الإله "أوزوريس" و"أبوفسيس". ولكن موت الإلهه لم يكن النهاية حيث كان المصريون القدماء يعتقدون في إعادة البعث والولادة مرة أخري من جديد.

 

كلمة "نثر" باللغة المصرية القديمة تعني الإله والتي لم تكن حكرا للآلهه فلقد أُستخدمت أيضا للأشخاص المؤلهين مثل الملك رمسيس الثاني ورمسيس الثالث وبالأضافة إلي المهندس أمحوتب وأمنحوتب أبن حابو، فكلا منهم تم تأليهه بعد وفاته وتم معاملته كإله وكانت لهم معابدهم الخاصة. كما كان هناك أيضا ما يعرف بالعفاريت في مصر القديمة والتي تعتبر نقطة خلاف بين العديد من علماء الأثار، فهناك من يري أنه لا يوجد فرق بين العفريت والإله في الديانة المصرية القديمة بينما يري أخرون أن كلمة "نثر" تُستخدم للآلهه الرئيسية وعفريت تُشير للآلهه الأقل أهمية مثل حامين الأبواب وآلهه ساعات الليل والنهار.  بينما في العصر البطلمي كان التأليه منتشر إلى حدا كبير فهناك ما يقارب من ٣٠٠ شخص تم تأليههم بسبب موتهم في مياه النيل غرقا وذلك لأنه كان يُنظر لها على انها ماء الخلق المقدسة.

 

شكل.٢ إمحوتب وأمنحوتب أبن حابو

كانت الآلهه تظهر بعدة أشكال مختلفة يمكن تقسمها لأربعة فروع رئيسية: شكل أدمي كامل – شكل حيوان كامل – مزيج من الأثنين معا مثل الإله "سوبك" يمكن أن يُمثل كأنسان كامل أو تمساح كامل أو أنسان برأس تمساح – كما ان الإله يمكن ان يكون مزيج من عدة حيوانات مختلفة مثل الإلهه "عممت" المفترسة والتي هي عبارة عن رأس تمساح و الجزء الامامي من جسد أسد و الجزء الخلفي من جسد فرس النهر. تلك الحيوانات هي الأكثر رعباً في مصر القديمة وعند المزج بينهم هذا يعني مزيد من الخوف والرعب. كما كانت تتمثل بعض الآلهه في هيئة شجرة وهناك أيضا آلهه معقدة في التكوين فعلي سبيل المثال الإله "رع خبر" يتكون من عدة آلهه معاً فيأخذ هيئة الإله "بس" ذوال ٩ رؤؤس ولديه ٣ أزواج من الأجنحة وذيل صقر وأيضا ذيل تمساح.

 

تُعرف الملوك المصرية القديمة بأبن الإله على الأرض، مما يجعلة مؤله وفي مرتبة عالية ومساوية لمنزلة الإله، فلقد كان يحمل الملك لقب "نثر نفر" الإله الجميل. بالأضافة إلى أن بعض الملوك والملكات نسجو بعض القصص حول ميلادهم أدعوا فيها أنهم المولود الإلهي في علي سبيل المثال ادعت الملكة حتشبسوت بمعبدها بغرفة الولادة بمعبدها بالدير البحري أنها من نسل الإله أمون لتعلن انها الأبنه والوريثة الشرعية للعرش.

 

كانت الآلهه تظهر في مجموعات مثل زوجين من الآلهه أو في هيئة ثالوث مكون من الإله الأب وزوجته الإلهه وأبنهم، كما ظهروا أيضا كمجموعة مكونة من ثمانية أو تسعة آلهه. فعند الحديث عن الثالوث فكان أشهرهم في الديانة المصرية القديمة هو ثالوث أبيدوس المُكون من أوزوريس وأيزيس وحورس، وأيضا ثالوث طيبة المُكون من أمون وموت وخونسو، ولا ننسي ثالوث منف المُكون من بتاح وسخمت ونفرتوم، وأخيرا ثالوث الفنتين المُكون من خنوم وساتت وأنوتت. العديد من هذه الآلهه التي سبق ذكرها والتي سيتم أستعرضها لاحقا في هذه المدونة، تم ذكرها لأول مرة في نصوص الأهرامات التي تعود لعصر الدولة القديمة.

شكل.٣ الملك رمسيس الثالث يُقدم القرابين لثالوث طيبة


إذا كان لديك سابق معرفة بسيط بحروف اللغة المصرية القديمة ستتمكن خلال زيارتك لإي موقع أثري من التعرف وقراءة أسم الآلهه وخاصة عندما تتخذ العديد من الآلهه نفس الهيئة فالنص المصاحب يُمكنك من التميز والتفريق بينهم. فهناك على سبيل المثال كلا من الإلهه "سخمت", "باقت", "منحيت" و "تفتوت" تظهر في هيئة لبؤة والطريقة الوحيدة للتمييز فيما بينهم يكون من خلال النص. كما هوالحال أيضا مع الإلهه " إبت" التي تشبه لحد كبير الإلهه "تاورت" في هيئة فرس النهر والتمساح.

 

تم تقسيم الآلهه إلى قسمين رجال ونساء، خلال الأسبوع الثاني قام البروفسور كن جرفن بتناول الآلهه الرجال مثل الإله " أش" المرتبط بالصحراء الغربية لأرتباطة بالإله "ست" ويظهر "أش" دائما مُمسكاً بختم مما يدل على مكانته العالية. بينما إله التحنيط "أنوبيس" والذي هو أحد أقدم وأكثرالآلهه شهرة بمصر القديمة وهو إبن الإلهه "نفتس". يحمل لقب "خنتي امنتو" متقدم الغرب لإرتباطه بالموت والجسد ويظهر عادةً برأس أبن آوي مثل الإله "وب واوت". كما تناول أيضا الإله" أتوم" الخالق وهو الذي خلق نفسه بنفسه، وعلي عكس العديد من الديانات الأخري كان إله الخلق في مصر القديمة رجل. يحمل "أتوم" لقب أب الآلهه ويظهر دائما مرتدي التاج المزدوج وأحيانا يظهر ككبش متقدم في العمر لأرتباطه بالشمس التي تأخذ ثلاثة أشكال ومراحل متمثلة في الإله "خبري" في الصباح و "رع" في الظهيرة و "أتوم" في المساء. بينما الإله "بس" يلعب دور حامي الأطفال والنساء الحوامل في مصر القديمة وذلك عن طريق مظهره المخيف الذي يساعد في ردع أي أذى قد يصيب الأم أو الجنين، كما أرتبط أيضا بالموسيقي والفرح.

 

شكل.٤ الإله بس بمعبد دندرة

فالجدير بذكر عند الحديث عن الإله "جب" إبن الإله "شو" والإلهه “تفنوت" أنه لا يوجد له مركز عبادة وذلك لأنه يجسد الأرض كما هو الحال مع "أتوم" والذي يمثل الشمس، فلا يخلو مكان من الأرض أومن سطوع الشمس لذلك كان يُعبد في كل مكان وليس له مركزعبادة محدد. بينما يعلو رأس الإله "ها" علامة الصحراء لأرتباطه أيضا بالصحراء الغربية مثله مثل الإله "أش". كان "ها" يلعب دور الحامي من الغزاة والقبائل كما أرتبط بالإله "ست". ولقد أطلق أسم الإله "ها" على ديناصور ليكون أسمه "ها جرفن". كان الإله "حابي" يجسد النيل والفيضان وهما مصدر الحياة والخير بمصر القديمة ولذلك أرتبط بفكرة الخلق ونمو النباتات. يظهر في شكل أدمي مميز ببطن وصدر متدلي. لدية العديد من الأشكال فهناك حابي الشمالي وحابي الجنوبي ويعلو رأسه زهرة اللوتس أوالبردي، كما يظهرمع علامة توحيد الأرضين "سما تاوي" على جانبي عرش الملك.

 

 يظهرالإله " حح" إله الأبدية مُمسكا بعلامة "حح" والتي تعني مليون والذي يمثل أكبر رقم توصل إليه المصري القديم، كما يظهر مُمسكا أيضا بعلامه السنين "رنبت" والذين يشكلان سويا معني ملايين السنين لتأكيد مفهوم الأبدية. ارتبط الإله "حكا" بالسحر لدوره كحامي للإله" أوزوريس" بأستخدام عصاه التي تأخذ شكل ثعبان. بدء الأهتمام بإله القمر" إيح" خلال الدولة الوسطي حيث أهتم المصريين القدماء ليس فقط بالشمس وأنما أيضا بالقمر فلقد تاٌثروا بالإله "سن" من حضارة بلاد الرافدين. يعلو رأس" إيح" قمروهلال كما هو الحال مع الإله "خونسو" و "تحوت" وهذا أيضا يؤكد ضرورة معرفة اللغة المصرية القديمة للتعرف على الآلهه. قام ملوك الأسرة ال١٨ بأستخدام أسم الإله "إيح" ونجده جاليا في أسم الملك "إيح مس" أحمس.

 

ثم تطرق للحديث في الأسبوع الثالث عن الآلهه النساء مثل"أحمس نفرتاري" وهي الملكة المؤلهه، أم الملك أمنحوتب الثاني والذي تم تأليهه أيضا. كانت زوجة الملك أحمس الثاني موحد الأرضين وطارد الهكسوس ,حملت لقب زوجة أمون والذي سبق أستخدامه مع العديد من الإلهات. ظهرت في أكثر من مائة منظر بالمقابر والمعابد المصرية. عادةً ما تظهرباللون الأسود وهو اللون المرتبط بالبعث وبالإله “أوزوريس". كانت أول ملكة تظهر مرتدية التاج الحتحوري المنتشر أيضا بين الإلهات. تظهر الإلهه "باقت" برأس صقر وهو الشئ الفريد من نوعه حيث لم يسبق أن أتخذت إلهه رأس صقر وعادةً ما تكون للآلهه الرجال كما تظهر"باقت "في بعض الأحيان برأس لبوءة مرتدية التاج الحتحوري.

شكل.٥ الملكة المؤلهة أحمس نفرتاري


كانت الإلهه " أمونت" تظهر مرتدية التاج الأحمر مثل الإلهه "نيت". كانت "أمونت" لها دور في تتويج الملك وإعطائه الحياة. كانت تمثل مع الإلهه “موت" زوجات الإله "رع" وهذا يفسرأرتبطها بطيبه بجانب كونها جزء من تاسوع هليوبليس. هناك أيضا الإلهه "بست" أم الإله "بس" والتي وجد لها العديد من التمائم بتل العمارنة. أشتهرت الإلهه "حتحور" بأن لديها العديد من المعابد أكثر من إي إلهه أخري وكان مركز عبادتها هو دندرة.  تُمثل الإلهه "ححت" الأبدية وعادة ما تظهر برأس قطة أو ثعبان أو قرد البابون أو لبؤة. كانت الإلهه "إبت" التي تمثل الشرق هي زوجة وأم الإله" من" معبود الصحراء الشرقية لذلك أرتبطت هي والإلهه “نوت" بالإله "رع" لدورهما في ولادة الشمس يوميا من الشرق.

 

كما كان هناك إلهه مرتبطة باللبن في مصر القديمة تدعي "إأت" والتي يصعب معرفه كيف تم تمثيلها في الفن المصري القديم ولكن هناك منظر بالدير البحري يحتوي على إلهه تحمل أواني اللبن ربما تكون "إأت". كما سبق ذكر إلهه الشرق "إبت" هناك أيضا إلهه الغرب "إمنتت" التي أرتبطت هي وأختها “باتت" بالموت كما أرتبطت أيضا بكلا من "حتحور" و "إيزيس. تظهر الإلهه "إيوسس" التي يعلو رأسها عادةً عقرب في مناظر تتويج الملك بالتاج الأزرق وقد أرتبطت بالإله الشمس"أتوم". كانت الإلهه " ككت" تمثل أحدي مكونات ومفاهيم الحياة الأربعة في مصر القديمة والمتمثلة في الخفي"أمون وأمونت" والماء "نون ونونت" والأبدية " حح وححت" والظلام "كك وككت". ومن الإلهات الأكثر شهرة في مصر القديمة "ماعت" إلهه العدل والحقيقة والتي يعلو رأسها ريشة وكانت مرتبطة بالإله "توت". كانت لهذه الريشة دور مهم في محكمة العدل للمتوفي حيث توزن أمام قلب المتوفي وإذا كان القلب أثقل من الريشة لا يستطيع المتوفي العبور للعالم الأخر ويؤكل بواسطة الإلهه " عممت". كما هو الحال مع إله الأرض "جب" وإله الشمس "أتوم" ليس ل "حتحور" مركزعبادة. وأخيرا الإلهه "مرت" زوجة "حابي" والتي تظهر أيضا في هيئتين مثل زوجها لتكون “مرت الشمالية" و " مرت الجنوبية”. ومما سبق ذكره خلال هذا الأسبوع يتضح أن في الديانة المصرية أغلبية الآلهه الرجال لهم نظائرهم من الأناث وفي معظم الأحيان تحمل نفس الأسم مع أضافة تاء التأنيث في النهاية.

شكل.٦ الإلهه العقرب سرقت


ثم تحدث البروفسور كن جرفن خلال الأسبوع الرابع عن الآلهه الحيوانات مثل "إيكر" إله الأرض المرتبط بالعالم السفلي ويتمثل في هيئة أسدين يعلوهما قرص الشمس أو مركب الإله. يلعب "إيكر" دوراً هاماً للغاية في حماية إله الشمس خلال رحلته في العالم الأخر وذلك من خلال تدميره لإله الفوضي "أبوفسيس" عدو إله الشمس "رع". يظهر "أبوفسيس" علي شكل ثعبان ضخم. هناك عدد كبير من الإلهه في النصوص الجنائزية المصرية القديمة لعبت دوراً هاما في مواجهه ومحاربه "أبوفسيس" بكلا من الحبال والساكاكين وغيرها من الأدوات لذلك كان يُهزم كل يوم ولكن لأنه يمتلك قدرات وصفات الثعبان من تغيير جلده فهو غير قابل للتدمير الأبدي ويستمر في العودة لمهاجمة إله الشمس أملا أن يبتلعه. وهناك نسخة كاملة من نص كتاب التغلب على "أبوفسيس" علي يد الإله "ست" بالمتحف البريطاني.

 

من أهم الآلهه المصرية القديمة والذي ذكر بحجر البليرمو هو الإله "أبيس" العجل.  تم أختيار العجل بناءا على مواصفات خاصة يجب توافرها، لعب دور هاما في نقل مومياء المتوفي على ظهره. تم الكشف عن مومياء محنطة للعجل أبيس في السرابيوم بجوارمنطقة سقارة. هناك أيضا الإله العجل" بوخس" المرتبط بالإله "مونتو" وقد تطلب أختياره صفات جسدية مميزة مثل وجه أسود وجسد أبيض.

 

بينما أرتبط الإله "بابي" قرد البابون المتعطش للدماء بالإله "ست" لدورة في تدميرالإله "أبوفسيس". وهناك أيضا الإله القرد "حردج ور" المرتبط بتتويج الملك وبالأحتفال بالعيد الثلاثين. يظهر "حردج ور" في وضعية القرفصاء ويده مفرودة للأسفل مما يميزه عن سائر قردة البابون الذين يظهرون في وضعية تعبد متمثلة في رفع اليد إلى السماء. ظهر الإله "بانب دجبت" زوج الإلهه "حتميهت" في هيئة أدمية محنطة ورأس كبش يعلوها تاج ال “هم هم" كما يظهر في كثير من الأحيان بأربعة رؤؤس. خلال أسطورة المواجهه بين "ست" و "حورس" دعم الكثير من الآلهه صعود الإله "حورس" على عرش مصر بينما دعم " بانب دجبت" الإله "ست".  

شكل.٧ الإله برأس الكبش با نب دجدت


هناك العديد من الإلهات البقرة مثل " حاست" و "إحت ورت" و" بات" وتظهر الأخيرة على صلاية الملك نرمر بقرونها الملتوية للداخل مما يميز مظهرها عن الإلهه البقرة "حتحور". لم يغفل المصريين القدماء تمثيل الأسماك في آلهتهم فهناك الإلهه" حات محيت" والتي تظهرفي هيئة سمكة كاملة أحيانا كما لم يغفل أيضا الضفدع الذي يظهر في تمثيل الإلهه "باقت" زوجة الإله حورس "حر ور". وختاما الإله الجعران "خبري" والذي يمثل إله الشمس في الصباح.

 

خلال الأسبوع الخامس، قام البروفسور كن جرفن بالتحدث عن الآلهه الأجنبية بالأضافة إلى الآلهه الأطفال. أستعرض عدد كبير منهم، حيث تأثرت الحضاره المصرية القديمة التي استمرت لما يقارب من ٣٥٠٠ سنة بالحضارات المختلفة في الشرق والغرب والذي بدوره أثر على الديانة المصرية. كان المصريون القدماء مُقبلين على فكره عبادة آلهة غير مصرية ودمجهم في الديانة المصرية خاصة خلال الدولة الحديثة الأسرة ١٩و٢٠.  بينما في العصر اليوناني الروماني نادرا ما تم الدمج بين الديانتين ولكن نجد ان الإله زيوس قد لعب دور أمون في بعض الأحيان. تم دمج الآلهة الأجنبية بالحضارة المصرية على أنهم أبناء وبنات الآلهه المصرية. في بعض الأحيان تم دمج إله أجنبي مع إله مصري لتكوين إله واحد كما هو الحال مع الإله "سبو حور" والإله "ست بال “. هناك العديد من اللوحات المصرية القديمة التي يظهر عليها العديد من الآلهه الأجنبية مثل اللوحة المعروضة بالمتحف البريطاني يظهر فيها ثلاثة رجال في وضع تعبد لثلاث آلهه أجنبية وإله مصري.

شكل.٨ لوحة الإلهه قادش تتوسط الإله من والإله رشف (BM EA 191)


لكن السؤال هنا ما الذي دفع المصريين القدماء لعبادة هذه الآلهه الأجنبية؟ هل تم عبادتهم في جميع أنحاء مصر أم في أماكن مخصصة؟ الأجابة على مثل هذه الأسئلة غير معروف، وربما السبب وراء ذلك أن بعض الأجانب الليبين والنوبين وأيضا الفرس كانوا يعيشون في مصر مما أدي لتأثرالمصريين بهم وبديانتهم أو ربما لأن العديد من المصريين القدماء عاشوا خارج البلاد وعند عودتهم أحضروا معهم العديد من الديانات الأجنبية. فعلي سبيل المثال هاجر الهكسوس للعمل في مصر بمجال التجارة وفي النهاية أصبحوا حكام البلاد خلال الأسرة ال ١٥ وعاصمتهم تل الضبعة ويوجد هناك معابد للآلهه الأجنبية مثل "بال “كما عبد الأجانب العديد من الآلهه المصرية لدرجة أن علماء المصريات وصفوا النوبين على أنهم أكثر مصرية من المصريين أنفسهم خلال الأسرة ال٢٥ وذلك فيما يخص عبادة الآلهه المصرية وخاصة الإله أمون.  كما انتشرت عبادة الآلهه المصرية أيضا خارج حدود مصر ألي أن وصلت الإلهه أيزيس للمملكة المتحدة ولديها معبد شهيرهناك.

 

من السهل تمييز الآلهه الأجنبية حتى وإن كان هناك العديد من الملامح المصرية في تمثيلهم لكن تظل الآلهه الاجنبية مميزة من حيث الملابس، الذقن العريض، التاج وغيرها. هناك العديد من الملوك المصرية مثل أمنحوتب الثالث قاموا بعبادة الآلهه الأجنبية مثل "أشتار" حيث أرسل الملك أمنحوتب الثالث للملك بوتاني يطلب منه أرسال تمثال للإله "أشتار" ليساعده في علاج الأمراض. مما يدل على أن معظم هذه الآلهه الأجنبية عُبدت بغرض الحماية والعلاج. 

 

سنستعرض سويا بعض الأمثلة للآلهه الأجنبية بمصر القديمة، الإلهه "أمسيمي" زوجه الإله "أبدميك", والتي لعبت دور الحامية وهي من أصول نوبية لذلك مركز عبادتها معبد الأسد بالسودان. تظهر بشكل أدمي وتتميز بزيها الغير مصري كما يعلو رأسها صقر كما هو الحال مع الإلهه المصرية "إمنتت". هناك أيضا واحدة من أوائل الآلهه الأجنبية التي عبدت بمصر القديمة "أنت" زوجة الأله "بال“, يذكر الملك رمسيس التاني في إحدي النصوص إنها أبنه الإله رع أو بتاح. تظهر أيضا بشكل أدمي حاملة الأسلحة لأرتباطها بالحرب. كانت مفضلة لدي الملوك المصريين لدرجة أن الملك رمسيس قام بتسميه أحدي بناته وأيضا حصانه علي أسم الإلهه. كما كان هناك الإله النوبي "إبادمك" والذي لعب دور الحامي في الحروب، كان النوبين معروفين بأحترافهم في أستخدام السهم والقوس في الصيد لذلك قام المصرين القدماء بضمهم إلي الجيش المصري وهذا يفسر ظهوره بالسهم والقوس. يظهر"إبادمك" برأس أسد وفي بعض الاحيان بثلاث رؤوس. ظهر الإله "أرسينوفس" بمعبد فيلة في مقصورته الخاصة على هيئة أدمية ويرتدي تاج "الأتف" وقرون الكبش وقرص الشمس وبيده علامة الحياة " العنخ". كل هذه الملامح المصرية القديمة في تمثيل الإله"أرسينوفس" مع غياب أي عنصر مميز للآلهه الاجنبية يؤكد ضرورة معرفة اللغة المصرية القديمة للتمكن من معرفة الإله وقراءة أسمه. بينما أنتشرت عبادة الإلهه " أسترتي" الكنعانية خلال الأسرة ال ١٨, هي أيضا إلهه الحرب وأبنه الإله رع حيث قُدمت كتعويض من الإله "رع" للإله "ست" عند خسارته العرش أمام الإله "حورس". تظهر"أسترتي" في معبد أدفو تقود العجلة الحربية، كما يمكن أن تأخذ هيئة أسد مجنح. وأخيرا الإلهه "قادش" المرتبطة بالإلهه سخمت، تظهر بشكل أدمي عارية تقف فوق جسد أسد والتي كانت جزء من ثالوث "من" و "راشت" و"قادش".

 

شكل.٩ الإله إري حمس نفرالمعروف بأرسينوفس بمعبد فيلة

هناك العديد من الآلهه الأطفال في مصر القديمة وعادة ما ينتهي أسمها بكلمة "غرد" والتي تعني الطفل في اللغة المصرية القديمة، فعلي سبيل المثال "حرغرد" و" أمون غرد”. كانت الآلهه الأطفال مرتبطة بالخصوبة والنساء والولادة. كما كان يُنظر للملك في مصر القديمة على إنه الإله الطفل حيث عُرف بكونه إبن الإله على الأرض. زخرت العديد من المعابد مثل أدفو ودندرة وأسنا بمناظر ولادة الآلهه الأطفال بينما يُقدم الملك لهم القرابين. تظهر الآلهه الأطفال عادةً بعلامات الطفولة المتمثلة في الضفيرة الجانبية والأصبع في الفم كما يحمل بيده طائر الرخيت. مثال لبعض هذه الآلهه الملك أمنحوتب الأول الذي تم تأليهه كإله طفل ويظهر على العديد من توابيت عصرالأنتقال الثالث كما يظهر بمعبد خونسو بالكرنك. في أحدي المناظر يقوم الكاهن "حري حور" بتقديم القرابين للآلهه "أمون" و"أمونت" والإله الطفل "أمنحوتب”. هناك العديد من الآلهه الاطفال المرتبطة بالإله حورس مثل "حر غرد" أبن الإله "اوزوريس" والإلهه "إيزيس" كما هو أيضا أبن الإله "مونتو" والإلهه "رتاوي" بمعبد ميدموت، أنتشرت عبادته بشكل كبير خلال العصر البطلمي. أرتبط الأله "حورس رع" بإله الشمس "أمون" لذلك يعلو رأسه قرص الشمس أو يظهر أحيانا برأس صقر مرتديا التاج المزدوج. يرجع الإله " حورس ابن ايزيس" للدولة القديمة كما يظهر بمعبد أدفو. بينما يظهر الإله" حورس سماتاوي" موحد الأرضين، أبن الإله "حورس" والإلهه "حتحور" بمعبد أدفو وكان له كهنته الخاصة.

 

والجدير بالذكر أن ما تم أستعرضه خلال هذه المدونة لا يغطي كل ما تم مناقشته خلال دورة الآلهه المصرية حيث تناول البروفسور كن جرفن ما يقارب من ٤٠ إله أسبوعيا، فلمعرفة المزيد أنصحكم بالمشاركة في حضور هذه الدورات التي يقدمها مركز مصر لما تحتويه من معلومات قيمة للغاية.

Monday, 23 August 2021

Mekal, Lord of Beth-Shean

 

This past week was the final session of the Egypt Centre’s short course on the Gods, Goddesses, and Demons of the Ancient Egyptians. For this session we examined foreign and child deities. At the end of each week, I would show an image of a “mystery deity” for participants to identify for the following week. These were quite difficult and included Iatdit (a goddess associated with Dendera), Biket (a female falcon-headed deity at Edfu), and Mestjet (a leonine deity depicted on a stela from Abydos). Thus, at the end of week 4, I showed them an image of the mysterious foreign deity (fig. 1). Around five people managed to correctly identify the deity as Mekal, with many others suggesting Reshep.

Fig. 1: Mekal, Lord of Beth-Shean


The primary evidence for the god Mekal is a limestone funerary stela, which was found in 1928 at Beth-Shean (northern Palestine) during excavations of the University of Pennsylvania Museum. The stela, which is now housed in the Israel Museum (IAA S-982), depicts an Egyptian architect named Amenemope and his son, Pareemheb, in the upper register worshipping a deity called “Mekal (mꜥ-kꜣr), the Great God, Lord of Beth-Shean”. The register below this depicts two figures (particularly destroyed) before three columns of hieroglyphs (fig. 2). Based on the palaeography of the hieroglyphs, the stela likely dates to the Nineteenth Dynasty.

Fig. 2: Mekal Stela


The stela features Egyptian, Asiatic, and mixed elements. This includes the was-sceptre and ankh-sign being held by Mekal, two well-known Egyptian items. The curved bead and horned headgear with streamers are characteristic of an Asiatic deity. The uniqueness of the stela—being the only depiction of Mekal known—has resulted on numerous discussions on its content. Many scholars focus on the identity of Mekal, linking him with the Canaanite gods Reshep or Baal, or even the Egyptian god Seth. This blog post does not attempt to add to the discussion, but instead will highlight a plaster cast of the stela (EC1305) in the Egypt Centre collection (fig. 3). Readers who are interested in the content of the stela should see the recent discussion by Levy, which is cited in the bibliography below.

Fig. 3: Plaster cast of the Mekal stela (EC1305)


EC1305 is a plaster cast of the Mekal stela, which arrived to Swansea in 1971 as part of the distribution of the Wellcome collection. The cast carries the Wellcome acquisition number A131980. The Wellcome flimsy slip for this number reveals that the cast was presented to the Wellcome Historical Medical Museum (WHMM) on the 26 November 1933 by “Mr. Starkie; by the Department of Antiquities of Jerusalem” (fig, 4). “Mr. Starkie” is none other than James Leslie Starkey (1895–1938), a noted British archaeologist of the ancient Near East and Palestine in the period before the Second World War (Bierbrier 2019, 442). He was the chief excavator of the first archaeological expedition to Lachish (Tell ed-Duweir) from 1932 to his death. The excavations at Lachish were funded (from 1932–1939) by the Wellcome-Marston Archaeological Expedition, which is presumably why Starkey was acquiring objects for the WHMM. In fact, the Egypt Centre has four copper alloy weapons/tools (W502–W505), which are listed as private purchases by Starkey while in Palestine during the 1932–33 season.

Fig. 4: Wellcome flimsy slip for the Mekal stela


Unfortunately, the life of Starkey was tragically cut short when, on the 10 January 1938, he was murdered on his way from Lachish to Jerusalem (fig. 5). Garfinkel (2016) notes that the murder has been presented as just one more of the insurgency episodes that were so common in those days. There was, however, a conflict at Lachish with the local landowners regarding the excavation of the site’s summit, the expedition’s preferred area. An amicable resolution of this conflict was never reached between the two sides, and only legal expropriation of this land by the Mandatory Government of Palestine enabled the excavation of the upper part of the site. The landowners never received full compensation for the expropriated land, undoubtedly a strong motive for revenge. Archives (WA/HSW/AR/Lac/B.13) in the Wellcome Collection provide details about Starkey’s murder, including reports and newspaper clippings of the time.

Fig. 5: Notice about Starkey (WA/HSW/AR/Lac/F.7)

The cast of the stela of Mekal has recently been moved to a new display case in the Egypt Centre called Egypt and its Neighbours. This case, which was funded by the Institute of Classical Studies, presents objects from Greece, Rome, Cyprus, Nubia, and the Ancient Near East. The installation of this case was completed just two weeks ago (fig. 6) and will be officially presented to the public by Dr Ersin Hussein at the Egypt Centre’s fiftieth anniversary conference on 15–17 September. Tickets for this free event are available via our Eventbrite page, so come along and join us if you can!

Fig. 6: Cast of the stela on display in the new Egypt and its Neighbours case


Bibliography

Bierbrier, Morris L. 2019. Who was who in Egyptology, 5th revised ed. London: Egypt Exploration Society.

David, Arlette and Ernest Bumann 2016. Mikael and Mikeset in Beth Shean. Journal of the Society for the Study of Egyptian Antiquities 42 (2015–2016), 113–123.

Eggler, Jürg 2006. Mekal, in: Iconography of Deities and Demons in the Ancient Near East: Electronic Pre-Publication: http://www.religionswissenschaft.uzh.ch/idd/
prepublications/e_idd_mekal.pdf

Garfinkel, Yosef 2016. The murder of James Leslie Starkey near Lachish. Palestine Exploration Quarterly 148: 2, 84–109.

Levy, Eythan 2018. A fresh look at the Mekal stele. Ägypten und Levante 28, 359–378.

Lipiński, Edward 2009. Resheph: a Syro-Canaanite deity. Studia Phoenicia 19; Orientalia Lovaniensia Analecta 181. Leuven: Peeters.

Münnich, Maciej M. 2013. The god Resheph in the Ancient Near East. Orientalische Religionen in der Antike; Oriental religions in Antiquity 11. Tübingen: Mohr Siebeck.

Rowe, Alan 1928. The new discoveries at Beisan. Discovery 9 (101), 137–141.

Rowe, Alan 1928. The 1927 excavations at Beisan: final report. The Museum Journal 19 (2), 145–169.

Thompson, Henry O. 1970. Mekal: the god of Beth-Shan. Leiden: E. J. Brill.

Wimmer, Stefan Jakob 2000. El, Mekal and Ramses: the statue from Beisān again. Journal of Palestinian Archaeology 1 (2), 32–35.